Saturn

Okrem Zeme, je Saturn je ľahko najrozlíšiteľnejšou planétou v slnečnej sústave. Dôvod je jasný. Hoci ostatní plynoví giganti majú planetárny kruhový systém, žiadny nemôže zodpovedať veľkosti alebo kráse toho, ktorý sa nachádza okolo Saturnu.

Saturn je posledná z planét známa starým civilizáciám. Je to tiež jedna z najmenej chápaných planét v moderných časoch. S planetárnou misiou Cassini-Huygens, ktorá práve prebieha, vedci dúfajú, že sa nielen dozvedia viac o Saturne, ale aj o jeho mesiacoch a jeho planetárnom kruhovom systéme.

Atmosféra Saturnu pozostáva zo zhruba 96% vodíka a 4% hélia, so stopovými množstvami amoniaku, acetylénu, etánu a metánu. Má hrúbku približne 60 km. V najvyššej vrstve atmosféry dosiahne rýchlosť vetra 1800 km/h, čo je najrýchlejší vietor v celej slnečnej sústave.

Hoci nie je tak viditeľný ako ten na Jupiteri, aj Saturn má horizontálne pruhovaný oblačný vzor. Okrem toho sú tieto pásma podstatne širšie v blízkosti rovníka Saturnu ako tie, ktoré sa nachádzajú na rovníku Jupitera. Tieto mračné vzory boli neznáme až do misií Voyager, ktoré sa začali v 70. rokoch. Odvtedy sa technológia rozšírila na úroveň, že aj ďalekohľady na Zemi ju teraz dokážu zachytiť.

Ďalším fascinujúcim fenoménom, ktorý sa nachádza v atmosfére Saturnu, je vzhľad veľkých bielych škvŕn. Sú to búrky na Saturne, ktoré sú analogické veľkému červenému bodu na Jupiteri, aj keď sú oveľa kratšie. Hubbleov vesmírny teleskop pozoroval takúto búrku v roku 1990, hoci nebola prítomná, keď koymická loď Voyager tadiaľ preletela v roku 1981. Na základe historických pozorovaní sa zdá, že tieto búrky majú pravidelnú povahu a vyskytujú sa približne raz za obežnú dráhu Saturna.

Vnútro Saturnu sa považuje za veľmi podobný Jupiterovi v zložení jeho troch vrstiev. Najvnútornejšia vrstva je skalnaté jadro. Jadro je uzavreté vo vrstve kvapalného vodíka. Najvzdialenejšia vrstva pozostáva z molekulárneho vodíka. Jediným významným rozdielom medzi zložením Saturnu a Jupitera je hrúbka dvoch vonkajších vrstiev. Zatiaľ čo Jupiter má vodíkovú vrstvu hrubú 46 000 km a molekulárnu vodíkovú vrstvu 12 200 km, tie isté vrstvy majú na Saturne hrúbku 14 500 km a 18 500 km.

Saturn, podobne ako Jupiter, vyžaruje približne 2,5-krát viac žiarenia ako prijíma od Slnka. Avšak na rozdiel od Jupiteru, planéta vytvára dodatočné teplo cez trenie héliového dažďa.
Unikátnou vlastnosťou Saturnu je, že je to najmenej hustá planéta v slnečnej sústave. Hoci Saturn môže mať husté, pevné jadro, veľká plynná vonkajšia vrstva planéty má priemernú hustotu len 687 kg/m3. Výsledkom je, že Saturn je ľahší ako voda.

Axiálne naklonenie tejto planéty 26,73 je veľmi podobné Zemi. Saturn tiež zažíva ročné obdobia ako Zem (mini compressore per auto). Avšak vďaka vzdialenosti Saturnu od Slnka je za celý rok výrazne menej slnečného žiarenia a jednotlivá sezóna je oveľa jemnejšia ako na Zemi.

Krúžkový systém Saturnu je najvýznamnejší v Slnečnej sústave. Je zložený predovšetkým z miliárd malých častíc ľadu so stopami prachu a iných nečistôt. Táto kompozícia vysvetľuje, prečo sú kruhy viditeľné pre pozemské teleskopy – ľad dobre odráža slnečné žiarenie. Hlavné krúžky, ktoré sú na Zemi najviac viditeľné, sú A, B a C. Každý krúžok je naozaj len zbierkou tisícov menších krúžkov, ktoré sú veľmi tesne spojené. Okrem toho sú medzi jednotlivými krúžkami medzery.